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Coco Gauff: la star du tennis de 16 ans sur les secrets de son potentiel spécial

L’une des choses les moins surprenantes que Coco Gauff puisse vous dire, c’est qu’elle a commencé à apprendre à conduire à 13 ans.

Bien sûr qu’elle l’a fait. Après tout, c’est l’adolescente américaine qui a stupéfié l’an dernier la quintuple championne Venus Williams au premier tour de Wimbledon – puis a étonné le public en prenant tout le battage médiatique dans sa foulée.

Au moment où elle a eu 16 ans en mars de cette année, Gauff avait remporté son premier titre en simple au niveau de la tournée, a éliminé la championne en titre Naomi Osaka de l’Open d’Australie, s’est classée dans le top 50 et est devenue une voix puissante parlant contre les inégalités raciales.

Son équilibre, son éloquence et sa maturité au-delà de ses années ont gagné de nombreux admirateurs. Et vous n’avez vraiment pas besoin de chercher trop loin pour voir d’où elle vient.

Le 1er juillet 2019, une Américaine de 15 ans est sortie sur Court One pour affronter son idole Venus Williams à Wimbledon.

Ceux qui suivent les statistiques auraient peut-être remarqué que Gauff était devenue la plus jeune joueuse à se qualifier pour le tirage au sort principal de Wimbledon depuis le début de l’ère Open en 1968. D’autres demandaient au service de presse de prononcer son nom «Gawf» ou «Goff» – c’est le dernier – et peu importe comment ils prononçaient son nom de famille, ils appelaient toujours l’adolescente par son prénom, Cori.

Mais une victoire 6-4 6-4 sur une joueuse qui avait remporté quatre titres du Grand Chelem avant même sa naissance a tout changé – Coco était arrivée.

Elle est devenue la vedette au fur et à mesure qu’elle progressait dans les tours, sauvant deux balles de match contre Polona Hercog pour atteindre les 16 derniers. Là, elle a perdu contre l’éventuelle championne Simona Halep, laissant à une ovation debout d’une foule qui avait été bel et bien charmée.

Gauff a fait une impression durable, non seulement avec les experts qui ont prédit un avenir chargé de trophées, mais aussi avec le public qui a vu un adolescent humble qui était « reconnaissant pour l’expérience » et prévoyait simplement d’acheter un nouveau sweat à capuche avec son prix de 176000 £ argent.

«Je suis passée de probablement 30 000 abonnés [sur les réseaux sociaux] à 500 000 du jour au lendemain, et j’ai certainement obtenu beaucoup de reconnaissance de la part de personnes très célèbres du monde entier», dit-elle à BBC Sport.

«C’est quelque chose auquel je ne suis toujours pas habitué mais auquel je n’étais définitivement pas habitué à l’époque.

Pourtant, elle a géré les projecteurs des médias comme une vieille main, imperturbable par sa «  promotion  » dans la plus grande salle de conférence de presse, généralement réservée aux plus grands noms, et non intimidée par sa facturation sur les courts de spectacle ou les joueurs qu’elle affrontait.

Du moins, c’est à ça que ça ressemblait de l’extérieur. Elle le raconte un peu différemment.

« J’étais vraiment nerveuse – ne vous méprenez pas – je n’avais pas l’air nerveuse mais j’étais nerveuse à l’intérieur », dit-elle à propos de la victoire sur Williams.

« Mes parents m’ont toujours appris à être calme dans ces moments et à me souvenir que la pression est un privilège. C’est ce dont je me suis souvenu pendant ces moments. »

Les parents de Gauff, Corey et Candi, ont été vus applaudir sauvagement de leurs sièges alors qu’ils regardaient les grands moments de leur fille. Les célébrations de sa mère sont même devenues virales.

Ils avaient beaucoup abandonné, dans un pari familial sur le modèle du modèle de Richard Williams, dont les filles Venus et Serena avaient suivi la formation en interne au milieu de sa certitude qu’elles étaient destinées à un énorme succès.

Le père de Gauff – un ancien joueur de basket-ball universitaire – a quitté son emploi de cadre de soins de santé pour devenir l’entraîneur-chef de sa fille, tandis que sa mère – une ancienne athlète universitaire – a supervisé son enseignement à domicile.

C’est sa famille qui la maintient ancrée et motivée.

« Ma détermination à gagner est une chose qui me motive toujours, ainsi que mes frères – à les inciter à se lever et à travailler dur. Je sais qu’ils admirent moi alors j’essaie d’être un bon exemple », dit-elle.

Il semble que ses jeunes frères et sœurs soient aussi allumés qu’elle.

«Chaque fois que je vais à un tournoi, je leur demande ce qu’ils veulent. D’Australie, mon plus jeune frère Cameron a dit qu’il voulait un collier en dents de requin et mon autre frère Cody, il a 12 ans, a demandé 1% – ou peut-être 10% – Il est tellement orienté vers l’argent, ce qui n’est pas une bonne chose!

« Il commencerait probablement à 50% et négocierait jusqu’à 10%! Mais il n’en a toujours pas encore. »

Ces 10% équivaudraient à 30 000 dollars australiens (17 000 £) après que Gauff ait atteint le quatrième tour à Melbourne. Elle a éliminé le tenant du titre Osaka en deux sets au troisième tour après avoir de nouveau battu Venus Williams au premier tour.

Elle a ensuite perdu contre l’éventuelle championne Sofia Kenin en trois sets après avoir remporté le match d’ouverture, mais avait une fois de plus prouvé qu’elle pouvait affronter des joueurs qu’elle admirait depuis des années.

Elle a une photo d’elle-même jeune se rendant à l’US Open en tant que fan, où Venus Williams joue en arrière-plan sur le stade Arthur Ashe, tandis qu’elle a également une balle de tennis signée de Serena.

Maintenant, c’est elle qui est assaillie pour des autographes et des interviews.

«Je suis juste moi-même, je ne me concentre pas vraiment sur les caméras. Je suis juste moi-même et j’espère que cela fonctionnera», dit-elle.

Ce n’est pas seulement sur le terrain que Gauff se retrouve face à face avec ses héros. L’une de ses personnes préférées à rencontrer était Michelle Obama.

«Elle m’a donné de très bons conseils», dit-elle. « Elle est une grande source d’inspiration pour tout le monde à travers le monde, pas seulement parce qu’elle était la Première Dame. Elle continue de repousser les limites des femmes de couleur. »

Beaucoup de ces mots pourraient s’appliquer à Gauff elle-même.

Plus tôt ce mois-ci, elle a fait la une des journaux avec un discours émouvant lors d’une manifestation Black Lives Matter dans sa ville natale de Delray Beach, en Floride, déclarant que « nous devons agir » et qu’il était « triste » qu’elle protestait contre la « même chose » sa grand-mère l’a fait «il y a plus de 50 ans».

Elle a même semblé défier Roger Federer à faire plus quand, en réponse au message sur le carré noir du 20 fois champion du Grand Chelem «  Blackout Tuesday  » marquant la mort de George Floyd en garde à vue aux États-Unis, elle a partagé un lien avec lui. sur «Les moyens d’aider».

Une vidéo puissante qu’elle a publiée sur les meurtres d’Afro-Américains demande « Suis-je le prochain? » et sur son fil Twitter, elle dit: « Je promets de toujours utiliser ma plate-forme pour aider à rendre le monde meilleur. »

Elle n’est même pas encore assez âgée pour voter.

Rien de tout cela n’a surpris son mentor, l’entraîneur de Serena Williams, Patrick Mouratoglou, qui a rencontré Gauff pour la première fois à l’âge de 10 ans et qui pense qu’elle est «différente» des autres joueurs.

«À 14 ans, elle était plus mature que les femmes en tournée qui ont 25 ans», a-t-il déclaré au Guardian.plus tôt ce mois-ci. « C’est incroyable. Elle a une force intérieure qui est complètement inhabituelle. »

Il y a encore un rappel rassurant de la part de Gauff qu’elle sait pourtant encore être adolescente. Elle a aimé faire des vidéos TikTok pendant le verrouillage et amener ses parents à se joindre aux danses. Elle a également appris le français et lu beaucoup de livres.

Et bien qu’elle ait profité du temps supplémentaire à la maison, elle est maintenant prête pour la reprise de la tournée WTA en août après sa suspension en mars en raison de la pandémie de coronavirus.

«Je suis prête à retourner sur le court et à voyager à nouveau – j’aime voyager plus que je n’aime rester à la maison», dit-elle.

Le premier Grand Chelem après le redémarrage sera l’US Open, suivi à peine quinze jours plus tard par l’Open de France reprogrammé. Beaucoup de gens se demanderont jusqu’où elle ira cette fois.

« Elle a la capacité d’être la plus grande joueuse de tous les temps, même meilleure que Serena et je n’aurais jamais pensé dire ça », a déclaré la présentatrice de la BBC et ancienne championne de Roland- Garros Sue Barker.

« Serena est sans aucun doute la meilleure jusqu’à présent. Coco a tous les attributs, physiquement, mentalement, elle a le jeu, elle va être une superstar, avec la presse, elle est si engageante, elle a absolument tout. »

« Si elle peut commencer à gagner le Grand Chelem à 18 ans, alors qui sait combien elle pourrait gagner. Nous voyons Serena essayer désespérément d’égaler le record de Margaret Court [de 24 titres en simple du Grand Chelem] – Coco pourrait surpasser cela et je n’aurais jamais pensé que ce serait le cas. se produire. »

Venus Williams a déclaré « le ciel est la limite » pour la jeune Américaine, tandis que l’ancien champion de Wimbledon John McEnroe a déclaré l’année dernière qu’il serait « absolument choqué » si elle n’était pas numéro un mondial à 20 ans.

Gauff, qui a remporté son premier titre WTA à Linz en octobre, ne parle cependant pas en ces termes.

« Je ressens vraiment de la pression, mais pas tant à cause de mes résultats passés, simplement parce que je me mets toujours la pression sur le court. Dernièrement, ce n’est pas une pression pour gagner mais juste une pression pour m’amuser et m’assurer de jouer de la bonne manière », elle dit.

C’est parce qu’elle sait à quel point le mauvais type de pression peut être dommageable, ayant admis plus tôt cette année se sentir «déprimée» à cause de la «pression dont elle avait besoin pour bien faire».

«J’ai vécu cela peut-être juste avant Wimbledon parce que c’est à ce moment-là que j’ai fait la transition vers le circuit professionnel», dit-elle maintenant. «Je ne savais pas vraiment à quoi m’attendre ni quoi faire, les juniors et les pros pour moi étaient une expérience complètement différente, parce que vous passez du statut de numéro un junior à celui de ne même pas être classé parmi les pros. votre classement.

« Quand j’ai laissé tout cela aller et que je ne me suis pas trop concentré sur les chiffres, c’est à ce moment-là que Wimbledon s’est produit et que mes résultats ont vraiment augmenté. Je pense que ce moment et ce moment de ma vie m’ont définitivement préparé à avoir cette évasion à Wimbledon. »

Il se peut aussi qu’elle se trouve plus préparée que de nombreux joueurs à faire face à ce qui sera une tournée de tennis très différente lorsqu’elle reprendra – mais pour des raisons différentes.

L’US Open se déroulera à huis clos, ce qui signifie qu’aucune foule de foules bruyantes ne l’encouragera.

«Ce sera plus facile pour moi de m’adresser», dit-elle. « Je ne suis en tournée que depuis un an, donc je vais simplement revenir à mes années juniors quand nous n’avions pas beaucoup de monde – quand il n’y a que vos parents au tournoi, je vais simplement revenir à mon – je devine – ma maison. « 

Elle a également une motivation supplémentaire pour bien réussir dans ces événements puisqu’elle obtiendra enfin son permis de conduire en novembre. Elle voudra peut-être passer d’un sweat à capuche à une voiture avec n’importe quel prix en argent.

En plus de courir après les titres du Grand Chelem, elle n’a plus qu’une petite chose à régler: « Une fois que j’apprendrai à se garer, tout sera parfait. »

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